Por Stuart Clark

Elon Musk no ha ocultado su intención de fundar un asentamiento en Marte, pero su última aventura es establecer una ciudad en la Tierra. Ubicado alrededor del sitio de lanzamiento de SpaceX South Texas en Boca Chica, la idea de Musk es llamar a la ciudad Starbase, Texas. Albergaría a todos los que trabajan en el sitio de lanzamiento, a los que pretenden volar en el cohete, y sería un destino turístico para aquellos que quieran presenciar el asombroso poder de un lanzamiento.

Musk espera que eventualmente sea el punto de partida para las personas que viajan a Marte, con cada poderoso vehículo ‘Starship’ capaz de transportar alrededor de 100 personas a la vez al Planeta Rojo. Mientras se preparan para su vuelo, necesitarán el tipo de espacio vital e infraestructura que solo un pueblo o ciudad puede proporcionar. Por lo tanto, transformar el pueblo de Boca Chica en la ciudad de Starship, Texas, puede ser esencial para que Musk se dé cuenta de su visión de la exploración espacial.

Musk comenzó el proceso de establecer su ciudad a fines de febrero / principios de marzo de 2021 cuando se acercó oficialmente a la administración del condado de Cameron. Un comunicado de prensa de la oficina del juez del condado dejó en claro que Musk debía cumplir con todos los estatutos pertinentes y que, en última instancia, cualquier solicitud se juzgaría según las leyes aplicables.

SpaceX anunció su intención de construir una instalación de lanzamiento en Boca Chica Village, en la costa del Golfo de EE. UU., En 2014, luego de una extensa evaluación ambiental realizada por la Autoridad Federal de Aviación de EE. UU. Mientras que Musk lanza sus cohetes Falcon en sitios alquilados a la NASA y al gobierno de los Estados Unidos, el sitio de Boca Chica es propiedad de la empresa. Está justo al lado del pueblo de Boca Chica, y aunque la mayoría de los residentes se vendieron a SpaceX y se mudaron, algunos rechazaron el trato. De manera bastante controvertida, ahora deben evacuar temporalmente sus hogares cada vez que hay un lanzamiento, y se están planificando muchos lanzamientos.

Boca Chica es el hogar del vehículo espacial más audaz de Musk: el Starship y el cohete gigante, llamado Super Heavy, que lo lanzará al espacio. No se parece a nada que se haya intentado antes y, una vez completado, será el cohete más poderoso jamás lanzado.

“Es un proyecto realmente ambicioso”, dice Josh Barker, del Centro Espacial Nacional de Leicester. «Se relaciona con cómo SpaceX llegó a donde están, creo que no tienen miedo de probar cosas».

Como resultado, SpaceX está por delante de la curva. A diferencia de las pequeñas cápsulas de tripulación que las agencias espaciales han utilizado tradicionalmente, Starship es un diseño de próxima generación. Con 50 metros de altura y 9 metros de diámetro, gran parte de su espacio interno será vivienda o se convertirá para transportar carga. El cohete Super Heavy que lo llevará al espacio tiene 70 metros de altura y estará propulsado inicialmente por 29 motores Raptor, que también son fabricados por SpaceX en Texas.

Apilados uno encima del otro, Starship y Super Heavy alcanzan casi los 120 metros de altura, casi diez metros más altos que los cohetes Saturno V que la NASA usó para llevar a los astronautas a la Luna a finales de los 60 y principios de los 70. Será capaz de generar casi el doble del empuje del cohete lunar de la NASA. A diferencia del Saturn V, que era una nave espacial de un solo uso, todo lo relacionado con Starship y Super Heavy es reutilizable. Ambas partes aterrizan verticalmente en la plataforma de lanzamiento al final de la misión.

El ritmo de desarrollo del sitio de lanzamiento ha sido extraordinariamente rápido. Los grandes trabajos de construcción comenzaron en serio en 2016, y el lugar estuvo listo para los lanzamientos de prueba en 2019. Tal progreso acelerado se ha convertido en una especie de marca registrada para SpaceX, y el propio Musk parece ser un individuo motivado.

«Creo que trabaja con su personal muy, muy duro», dice Barker, Centro Espacial Nacional, Leicester, «Tiene una ética de trabajo muy sólida y creo que también exige eso de su personal».

El primer gran vuelo de prueba en Boca Chica tuvo lugar en diciembre de 2020, cuando una nave espacial se lanzó al aire para probar el sistema de aterrizaje vertical. Aunque casi tuvo éxito, explotó al entrar en contacto con la almohadilla. Se necesitaban cuatro vuelos de prueba más antes de que, el 5 de mayo de 2021, un Starship aterrizara con éxito. Si las pruebas anteriores demostraron algo, fue lo robusto que era el sitio de lanzamiento ante accidentes explosivos.

SpaceX comenzó a referirse al sitio de Boca Chica como Starbase en marzo y ahora se está preparando para lanzar su primer vuelo de prueba orbital de la combinación Starship y Super Heavy.

La compañía ha necesitado alrededor de 16 meses de construcción adicional para preparar una plataforma de lanzamiento orbital en el sitio. Esto incluye una ‘mesa de lanzamiento’ para que se siente el Super Heavy, una torre de lanzamiento que elevará el Starship al Super Heavy y mantendrá el cohete gigante en su lugar antes de la ignición, y una ‘granja de tanques’ que contiene combustible y otros líquidos que ser bombeado al cohete antes del lanzamiento. También se ha unido a la torre un conjunto de «brazos» gigantes. Conocidos como Mechazilla, literalmente atraparán el cohete superpesado que regresa y lo estabilizarán mientras aterriza suavemente en la plataforma.

Independientemente de si se da el visto bueno a los planes de Musk de incorporar una ciudad cercana al sitio de lanzamiento, Starbase indudablemente se convertirá en uno de los sitios de lanzamiento más importantes de la Tierra. Esto se debe a que es desde aquí que se lanzará la nave espacial que devolverá a los astronautas a la Luna.

La NASA ha seleccionado Starship para ser el módulo de aterrizaje lunar en su programa Artemis. Aunque los astronautas se lanzarán desde Cabo Cañaveral, Florida, la cápsula de la tripulación Orion en la que estarán no estará equipada para aterrizar en la superficie lunar. En cambio, se lanzará un Starship sin tripulación con anticipación desde Boca Chico y se colocará en una órbita de estacionamiento alrededor de la Luna. Esperará la llegada de la cápsula Orion, se acoplará a ella y permitirá que los astronautas se trasladen. Luego pilotarán la nave estelar hasta la superficie de la Luna y regresarán cuando la misión haya terminado.

Formará una especie de ensayo general para el objetivo final de Musk de la exploración marciana. E incluso aunque suene a ciencia ficción, Barker cree que no debemos subestimar la ambición de Musk de llegar al Planeta Rojo.

“Hemos visto que Elon puede hacer las cosas. Tiene el impulso para hacerlo. Creo que hay muchas posibilidades de que lo haga ”, dice Barker, antes de agregar:“ O lo arruinará. Y ese será el final «.