Autor PARTHA DASGUPTA –

Los últimos 70 años han sido una historia de éxito en muchos aspectos. Somos más saludables, vivimos más y disfrutamos de ingresos más altos, en promedio, que nuestros predecesores.

La proporción de la población mundial que vive en la pobreza absoluta ha disminuido drásticamente. A medida que nos beneficiamos de los avances en la tecnología, la ciencia moderna y la producción de alimentos, es posible que se nos disculpe por pensar que la humanidad nunca lo ha tenido tan bien. El PIB mundial ha aumentado enormemente desde la década de 1950 (ver gráfico) y la producción económica mundial es 15 veces mayor.

Sin embargo, estos logros ocultan una simple verdad que tiene profundas consecuencias no solo en la forma en que pensamos y practicamos la economía, sino también en la forma en que vivimos nuestras vidas. Toda la prosperidad que hemos disfrutado depende de la naturaleza que nos rodea y de la que somos parte, desde los alimentos que comemos hasta el aire que respiramos, la descomposición de nuestros desechos y las oportunidades de recreación y realización espiritual.

Sin embargo, la biosfera ha disminuido durante ese mismo tiempo. Las tasas de extinción actuales son alrededor de 100 a 1,000 veces más altas que la tasa de fondo (el proceso normal de pérdida de especies) durante los últimos millones de años. Y se están acelerando.

El gráfico muestra el Índice Planeta Vivo, que rastrea la abundancia de mamíferos, aves, peces, reptiles y anfibios. Entre 1970 y 2016, la población de especies se redujo a nivel mundial en un 68 por ciento en promedio. Un informe reciente de la Plataforma Intergubernamental de Ciencia y Política sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas mostró que 14 de los 18 servicios de los ecosistemas globales evaluados estaban en declive.

Hemos estado extrayendo los activos de la naturaleza a través de la extracción de recursos naturales, agotando el suministro de nutrientes en el suelo, reduciendo las poblaciones de peces, etc., y utilizando la naturaleza como un sumidero para nuestros desechos, quemando combustibles fósiles, por ejemplo.

Como resultado, la biosfera se ha degradado gravemente; algunos ecosistemas, como los arrecifes de coral, están al borde del colapso.

Ciertos eventos pueden hacernos reflexionar por un momento. La pandemia de COVID-19 ha llevado a muchos a cuestionar la sostenibilidad de nuestra relación con la naturaleza, ya que el comercio ilegal de vida silvestre, el cambio de uso de la tierra y la pérdida de hábitat son factores clave de las enfermedades infecciosas emergentes.

Oferta y demanda

A principios de este año, se publicó The Economics of Biodiversity: The Dasgupta Review, encargado por el Tesoro del Reino Unido. En este estudio, busqué mostrar cómo la economía ha pasado por alto a la naturaleza.

Combinando lo que sabemos sobre la biosfera de las ciencias de la tierra y la ecología, la Revisión establece un marco para incluir a la naturaleza en nuestro pensamiento económico y proporciona una guía para el cambio a través de tres transiciones amplias e interconectadas.

El primero es asegurar que nuestras demandas a la naturaleza no excedan su oferta. Lo que exigimos de la naturaleza (lo que algunos denominan nuestra «huella ecológica») durante algunas décadas ha superado con creces la capacidad de la naturaleza para satisfacer esas demandas de forma sostenible, con el resultado de que la biosfera se está degradando a un ritmo alarmante.

Este sobrepaso persistente de la demanda está poniendo en peligro la prosperidad de las generaciones actuales y futuras, lo que genera un riesgo significativo para nuestras economías y nuestro bienestar.

Las innovaciones tecnológicas, por ejemplo, aquellas orientadas a la producción sostenible de alimentos, tienen un papel importante que desempeñar para garantizar que nuestras demandas sobre la naturaleza no excedan su oferta.

Pero si queremos evitar exceder los límites de lo que la naturaleza puede proporcionar y al mismo tiempo satisfacer las necesidades de la población humana, los patrones de consumo y producción también deben reestructurarse fundamentalmente.

Las políticas que cambian los precios y las normas de comportamiento, por ejemplo, alineando los objetivos ambientales a lo largo de cadenas de suministro enteras y haciendo cumplir los estándares para la reutilización, el reciclaje y el intercambio, pueden acelerar los esfuerzos para romper los vínculos entre las formas dañinas de consumo y producción y el medio ambiente natural.

El crecimiento de la población humana tiene implicaciones significativas para nuestras demandas sobre la naturaleza, incluso para los patrones futuros de consumo global.

El apoyo a la planificación familiar basada en la comunidad puede cambiar las preferencias y el comportamiento y acelerar la transición demográfica, al igual que mejorar el acceso de las mujeres a las finanzas, la información y la educación.

Riqueza inclusiva

La segunda transición implica cambiar nuestra medida de éxito económico. La remodelación de las herramientas utilizadas en la medición económica es un paso necesario en ese viaje. El PIB sigue siendo una medida crítica de la actividad económica en lo que respecta al análisis macroeconómico a corto plazo.

Pero no es una medida adecuada del desempeño económico a largo plazo. Esto se debe a que no nos dice cómo los activos de una economía, en particular sus activos naturales, se mejoran o disminuyen por las decisiones que tomamos.

En cambio, deberíamos utilizar una medida que represente el valor de todas las existencias de capital: capital producido (carreteras, edificios, puertos, máquinas), capital humano (habilidades, conocimiento) y capital natural.

Podemos llamar a esa medida «riqueza inclusiva». La riqueza inclusiva, que comprende los tres tipos de capital, muestra los beneficios de invertir en activos y las compensaciones e interacciones entre inversiones en diferentes activos. Solo con esta imagen más completa es posible comprender si un país está experimentando prosperidad económica.

El «presupuesto de bienestar» de Nueva Zelanda y el uso del «producto bruto del ecosistema» en China son ejemplos explorados en la Revisión de los pasos que se están tomando para establecer esa imagen más completa.

Por ejemplo, los ingresos por exportaciones de recursos naturales (por ejemplo, productos primarios en los trópicos) no reflejan los costos sociales de su eliminación del medio ambiente; en otras palabras, el comercio de estos bienes no tiene en cuenta cómo el proceso de extracción afectará el ecosistema del que se extraen o las consecuencias a largo plazo que enfrentan esas comunidades como resultado.

Se produce así una transferencia de riqueza de los países que exportan productos primarios a los países importadores. La implicación es más que irónica: es posible que la expansión del comercio internacional haya contribuido a una transferencia masiva de riqueza de países pobres a países ricos, sin que se registre en las estadísticas oficiales.

Por supuesto, no basta con contabilizar solo los activos naturales. Necesitamos invertir en la naturaleza. Eso requiere un sistema financiero que canalice las inversiones financieras, públicas y privadas, hacia actividades económicas que mejoren nuestro stock de activos naturales y fomenten el consumo y la producción sostenibles. La inversión también puede significar simplemente esperar; cuando se deja sola, la naturaleza crece y se regenera.

Fracaso institucional
Eso nos lleva a la tercera transición: transformar nuestras instituciones para permitir el cambio. En el corazón de nuestro compromiso insostenible con la naturaleza se encuentra un profundo fracaso institucional.

El valor de la naturaleza para la sociedad, el valor de los diversos bienes y servicios que proporciona, no se refleja en los precios de mercado. El mar abierto y la atmósfera son recursos de acceso abierto y han sido víctimas de la llamada tragedia de los bienes comunes.

Estas distorsiones de precios nos han llevado a invertir relativamente más en otros activos, como el capital producido, ya invertir menos en nuestros activos naturales. Y dado que muchos componentes de la naturaleza son móviles, invisibles o silenciosos, los efectos de algunas de nuestras acciones en nosotros mismos y en los demás, incluidos nuestros descendientes, son difíciles de rastrear y no se tienen en cuenta, lo que da lugar a externalidades generalizadas.

Para exacerbar estas distorsiones, los gobiernos de casi todas partes pagan más a la gente para explotar la naturaleza que para protegerla. Una estimación conservadora del costo global total de los subsidios que dañan a la naturaleza es de entre 4 y 6 billones de dólares al año.

Un entorno natural próspero, respaldado por una abundante biodiversidad, es nuestra red de seguridad definitiva.

Así como la diversidad dentro de una cartera de activos financieros reduce el riesgo y la incertidumbre, la diversidad dentro de una cartera de activos naturales, la biodiversidad, aumenta directa e indirectamente la resistencia de la naturaleza a los impactos, reduciendo los riesgos de los servicios de los que dependemos.

Un entorno natural próspero, respaldado por una abundante biodiversidad, es nuestra red de seguridad definitiva.
Se necesita mucho más apoyo mundial para aumentar la comprensión y la conciencia de las instituciones financieras sobre los riesgos financieros relacionados con la naturaleza.

Los bancos centrales y los supervisores financieros pueden hacerlo evaluando el alcance sistémico de estos riesgos.

El FMI, en el centro de la red de seguridad financiera mundial, también puede desempeñar un papel esencial tanto en la evaluación como en la gestión de estos riesgos relacionados con la naturaleza en su supervisión y su asistencia financiera y técnica.

Los siguientes pasos

Con una mayor conciencia del lugar de la naturaleza en nuestras vidas, un mensaje que nos trajo la pandemia, este año es fundamental para reinventar nuestra economía y nuestra toma de decisiones económicas y financieras.

Los líderes mundiales se reunirán en dos conferencias, la Convención de las Naciones Unidas sobre la Diversidad Biológica (COP15) y la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP26), para discutir los temas intrínsecamente vinculados del cambio climático y la pérdida de biodiversidad.

La única forma de combatir esta crisis de la biodiversidad es mediante un cambio transformador, que exige un compromiso sostenido de los actores en todos los niveles, desde los ciudadanos hasta las instituciones financieras internacionales como el FMI.

The Economics of Biodiversity Review destaca historias de éxito de todo el mundo, demostrando que el tipo de cambio necesario es posible. Debemos volver a desplegar el ingenio que permitió que las demandas de la humanidad sobre la naturaleza crecieran tanto, para lograr la transformación necesaria para reinventar nuestra relación con la naturaleza. Nosotros y nuestros descendientes no merecemos menos.

autor
PARTHA DASGUPTA es profesor emérito de economía Frank Ramsey en la Universidad de Cambridge.